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Las fases del sueño

Jessica Montoya
Las fases del sueño se dan de forma continua mientras dormimos, teniendo de 4-6 ciclos durante una noche.

Descansar es una necesidad innata en la mayoría de los seres vivos, procurarnos un espacio-tiempo necesario para nuestro descanso es vital para mantener una correlación metabólica-orgánica sana.

 

Antiguamente se creía que el sueño consistía simplemente en la disminución de la actividad cerebral que se produce durante la vigilia. No obstante, en la actualidad sabemos que dormir es un proceso activo y muy estructurado durante el cual el cerebro recupera energía y reorganiza los recuerdos.

El análisis del sueño se lleva a cabo a partir de su división en fases, cada una de ellas con sus características distintivas.

Se describen cinco fases del sueño, que a su vez se pueden dividir en los periodos de ondas lentas (NREM)y los de ondas rápidas, más conocidos como “sueño REM”.

 

UN POCO DE HISTORIA

El sueño era poco entendido hasta mediados del siglo XX, cuando se empezó a estudiar científicamente a través de los registros de la actividad electroencefalográfica.

En 1957, los fisiólogos e investigadores William C. Dement y Nathaniel Kleitman describieron cinco fases del sueño. Su modelo sigue vigente en la actualidad, si bien se ha modernizado gracias al desarrollo de nuevos instrumentos de análisis.

Las fases del sueño que propusieron Dement y Kleitman se dan de forma continua mientras dormimos.

 

FASES O ETAPAS DEL SUEÑO

El sueño se estructura en ciclos, es decir, sucesiones de fases, de entre 90 y 110 minutos aproximadamente: nuestro cuerpo pasa por entre cuatro y seis ciclos de sueño cada noche que descansamos de forma adecuada, alternando entre sueño NREM y REM, normalmente en ese orden. Por tanto, las etapas/fases del sueño se pueden dividir en la NREM, que a su vez contiene 4 etapas, y la REM, aquí resumiremos los puntos más destacados de cada fase.

 

ONDAS LENTAS O NO REM

El sueño lento constituye aproximadamente el 80% del sueño total. Durante las cuatro fases que lo componen el riego sanguíneo cerebral desciende en comparación con la vigilia y el sueño REM.

El sueño no REM se caracteriza por la predominancia de ondas cerebrales lentas, que indican una actividad eléctrica disminuida en el sistema nervioso central.

 

FASE 1: ADORMECIMIENTO

La fase 1 del sueño, que supone menos del 5% del sueño total, está constituida por los periodos transicionales entre la vigilia y el sueño.

En esta fase perdemos progresivamente la conciencia del entorno. Así, la actividad cerebral propia de la fase 1 es similar a la que se produce mientras estamos despiertos, y por tanto en estos periodos es habitual que nos despierten ruidos relativamente poco intensos.

Los ojos se quedan cerrados, pero es fácil despertarte. Esta fase puede durar de 5 a 10 minutos. Los músculos comienzan a relajarse. El mundo físico comienza a desaparecer.

Esta etapa está marcada por una disminución de la actividad cerebral y un comienzo de la relajación muscular.

 

FASE 2: SUEÑO LIGERO

El sueño ligero sigue a los periodos de adormecimiento. Durante la fase 2 la actividad fisiológica y la muscular disminuyen significativamente y la desconexión con el entorno se intensifica, de forma que el sueño se vuelve cada vez más profundo.

La fase 2 del sueño es la más frecuente de las 5, llegando a constituir aproximadamente el 50% del sueño nocturno total.

El ritmo cardíaco y la temperatura corporal disminuyen. El cuerpo se está preparando para el sueño profundo.

 

FASES 3 Y 4: SUEÑO DELTA O PROFUNDO

En el modelo de Dement y Kleitman el sueño profundo está compuesto por las fases 3 y 4, aunque la diferenciación teórica entre ambas ha perdido popularidad y hoy en día se suele hablar de ambas conjuntamente.

En estas fases predominan las ondas delta, que se corresponden con el sueño más profundo. Es por ello que estos periodos son conocidos habitualmente como “sueño de ondas lentas”.

Durante el sueño lento la actividad fisiológica se encuentra muy disminuida, aunque el tono muscular aumenta. Se considera que nuestro cuerpo descansa y se recupera más marcadamente en estas fases que en el resto.

Es más difícil despertarte durante esta etapa, y si la persona se despierta se sentirá desorientada.

Durante esta etapa profunda del sueño NREM, el cuerpo repara los tejidos, construye el hueso y el músculo, y fortalece el sistema inmunológico.

A medida que el organismo envejece, se duerme más ligeramente y se consigue menos sueño profundo. El envejecimiento también se relaciona con períodos de sueño más cortos, aunque los estudios muestran que aún se necesita tanto sueño como en la juventud.

 

ONDAS RÁPIDAS O REM (FASE 5)

Los movimientos oculares rápidos que se producen durante esta fase le dan su nombre más conocido: MOR, o REM en inglés (“rapideyemovements”). Otros signos físicos del sueño REM son la fuerte disminución del tono muscular y el aumento de la actividad fisiológica, de forma opuesta al sueño profundo.

Normalmente el sueño REM ocurre 90 minutos después de quedarse dormido.

También se conoce a la fase REM como sueño paradójico porque durante esta fase es difícil que nos despertemos.

Esta fase constituye un 20-25% del sueño total. La proporción y duración del sueño REM aumenta progresivamente a medida que la noche avanza; esto se relaciona con la mayor presencia de sueños vívidos y narrativos durante las horas que preceden al despertar. Del mismo modo, en la fase REM se dan las pesadillas.

A medida que van avanzando las horas de sueño, las etapas REM se alargan, y la última puede durar hasta una hora. El ritmo cardíaco y la respiración se aceleran.

Es necesario decir que no todas las personas necesitan las mismas horas de sueño, por lo general se argumenta que 8 horas son las necesarias para que nuestro organismo pueda recuperarse física y mentalmente.

Sin embargo, hay individuos que duermen 5 o 6 horas. Lo verdaderamente importante es que las horas de descanso sean de calidad, más que el tiempo empleado.

A largo plazo se ha comprobado la aparición de sensaciones de hiperalgesia, aumento de la percepción del dolor, agotamiento, envejecimiento prematuro, trastornos gastrointestinales, etc.

En definitiva, descansar es necesario, pues afecta a nuestro ritmo diario vital y al perfecto funcionamiento de nuestro organismo.

Si tienes problemas de sueño es conveniente que acudas a un especialista, pues solucionar los trastornos de sueño mejorará tu calidad de vida.

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